载人飞船成功“紧急逃逸” 美国终于闯过恢复载人航天最后难关

【环球时报报道 特约记者 章节 武彦 记者 马俊】尽管美国号称世界头号航天强国,但近年来却始终无法在载人航天领域摆脱“俄罗斯倚赖症”。伴随着美国太空探索技术公司(SpaceX公司)的载人“龙”飞船于北京时间19日成功通过紧急逃逸测试后,美国终于闯过恢复载人航天能力的最后一道难关。

带着假人“逃生”

被寄托了美国航天界诸多希望的载人“龙”飞船这次测试因为各种原因已经多次推迟。SpaceX公司网站直播了测试全过程。根据该网站的报道,搭载载人“龙”飞船的“猎鹰9”号运载火箭从佛罗里达州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心LC-39A发射台发射,这是该火箭的第4次发射,也是最后一次发射。按照设计,载人“龙”飞船乘员舱外形呈橡果形,能搭载多达7名宇航员,直径4米,位于“猎鹰9”号火箭的顶部。

路透社19日详细介绍了这次意义重大的逃逸测试。报道称,“猎鹰9”号火箭的发动机在约12英里(19公里)上空关闭,模拟发生故障,进而触发载人“龙”飞船用于逃逸的“超级天龙座”推进器。此后载人“龙”飞船将以高达每小时1500英里(约每小时2400公里)的超音速将自己从火箭上发射出去。在飞行中止期间,航天员将承受非常大的载荷,因此在这次测试中,飞船上并未搭载航天员,而是搭载两个装有运动传感器的测试假人,以收集逃逸过程的数据,研究加速度对人体的影响。此后,飞船展开四个降落伞,缓缓落入大西洋“等待救援”。

全新设计带来新风险

中国航天专家庞之浩19日告诉《环球时报》记者,从技术角度看,载人“龙”飞船的逃逸设计与传统飞船有很大不同。据介绍,早期飞船设计中,用于在紧急情况下脱离危险的方法包括直接弹射和逃逸塔。前者采用类似战斗机飞行员从战机中直接弹射的模式,但由于飞船的速度快,因此对航天员而言极为危险,很快就被淘汰了;后者是苏联/俄罗斯的“联盟”系列与中国“神舟”系列飞船采用的模式,技术非常成熟,且有过多次成功逃逸的案例。但这种设计导致飞船需要额外加装沉重的逃逸塔,发射成功后又只能丢掉,不符合美国新一代飞船“省钱”的设计。

庞之浩介绍说,载人“龙”飞船本身自备逃逸功能,填补了以往逃逸塔分离后的逃逸空白区,这样的全程逃逸能力更科学也更安全,但由此也带来更复杂的设计。据介绍,载人“龙”飞船的逃逸发动机和推进剂贮箱就安装在航天员的加压舱周围,这样整套逃逸系统还可以随飞船回收复用,从而进一步降低使用成本。

但这样的复杂设计也带来很高的风险——由于逃逸发动机靠近航天员座位,发动机或是推进剂稍微出现异常便会直接威胁到航天员的安全。尽管SpaceX公司声称载人“龙”飞船是“迄今为止人类设计的最安全太空飞行系统”,用于逃逸的“超级天龙座”发动机已进行超过500次地面测试。但路透社称,载人“龙”飞船的逃逸测试原定于2019年年中进行,就是在当年4月的发动机测试中出现故障,导致飞船在测试台上爆炸被毁,逃逸测试才推迟至今。

美国急着恢复载人航天

美国“太空”网站19日称,这次成功测试,标志着美国即将重新获得载人航天能力。自从2011年航天飞机退役以来,美国就失去了载人航天能力,往返国际空间站不得不依靠俄罗斯飞船。尽管美国国家航空航天局(NASA)早在多年前就分别与波音公司和SpaceX公司签署了各自开发载人飞船的研制合同,但“双保险”也并不靠谱,相比SpaceX公司的载人“龙”飞船,波音公司的“星际客机”飞船进展更为迟缓。由于研制进度屡次拖延,美国不得不一次又一次忍受俄罗斯不断提高的“联盟”号船票价格。

美国福布斯网站19日称,在通过这个被视为证明载人“龙”飞船安全性的关键测试后,SpaceX公司有望在今年晚些时候与NASA签订合同,进行首次载人飞行任务,并成为首个让美国重新恢复载人航天能力的公司。庞之浩认为,毕竟人命关天,不论是载人“龙”飞船还是“星际客机”飞船,NASA都规划只要成功通过一次紧急逃逸测试就开始执行载人航天飞行,未免有些操之过急。即便在冷战的太空竞赛时代,美苏载人飞船也进行了多达7次的无人测试后才开始载人飞行。

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