谁正在谋划无人机技术革命?美国洛克希德马丁

2015-05-26 10:18:00 环球网 分享
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  【环球无人机报道】自从911恐怖袭击以来,无人机已经成为美国全球反恐战争的标志性作战系统。美国空军表示,捕食者(Predator)和收割者(Reaper)无人机舰队去年在伊拉克阿富汗等地上空平均每天飞行1,000个小时,提供了对联合军事行动至关重要的全动态视频和其他侦察数据。联军常常利用猎歼无人机收割者将恐怖分子和叛乱者从他们的藏身地消灭,因为它能够在疑似庇护所上空盘旋很长时间,直至敌人出现。

  这样的应用引发了广泛猜测,人们认为有朝一日无人机将取代传统的空中、地面和海下作战系统从而主导作战。例如,美国海军部长雷·马布斯(Ray Mabus)最近说:“无人机,尤其是自主无人机,肯定将运用到越来越多的领域里并成为新常态。”他相信,美国海军正在研发的F-35C战机将是在航母甲板上起降的最后一种有人驾驶战机。

  也许吧,但在无人机接管战斗之前,飞行器无人驾驶技术还必须做出一些重大改进。今年早些时候,《华盛顿邮报》的克雷格·惠特洛克(Craig Whitlock)报道称,美国空军在过去20年里购买了269架捕食者无人机,其中大多数已经坠毁,这样的表现相当糟糕,因为它们面对的敌人缺乏空中力量或者防空力量。惠特洛克指出,在坠毁的过程中,无人机常常会“泄露美军行动的机密信息”。当捕食者在附近坠毁时,就明白无误地告诉了伊斯兰圣战分子他们正受到监视,这常常导致他们改变战术。

  目前的军用无人机还有很多其他问题。它们无法在糟糕的天气中执行任务;它们占用大量的稀缺带宽以便与远程控制中心进行通信并传输侦察数据;地面人员需要专业的培训和设备;它们的人力成本有时竟然超过有人驾驶的飞机。3月12日,詹姆斯·德鲁(James Drew)在网站InsideDefense.com上报道称,由于维护费用和其他需求,美国空军的全球鹰(Global Hawk)无人侦察机的“单位人力成本”超过有人驾驶的U-2S侦察机。

  洛克希德马丁公司旗下的臭鼬工厂充满传奇色彩,曾在冷战期间研发了SR-71黑鸟侦察机(如图),现在他们希望彻底改善军用无人机的表现。

  因此,无人机战争的时代还没有来临。如果没有重大改进,那么随着自卫能力更强的新敌人的出现,军用无人机可能在未来作用有所削弱。现今的很多无人机都是匆忙研发,利用军方所谓的“容许”(也就是无对手)空域来对付那些只有轻武装的非常规武装力量,例如塔利班。如果敌人是全副武装的国家军队,那么目前的美军无人机恐怕生存机会渺茫。

  这使我想到了洛克希德马丁公司(Lockheed Martin)正在其臭鼬工厂(Skunk Works)谋划的无人机技术革命。这家神秘工厂位于洛杉矶以北的沙漠中。洛克希德马丁是我所在智库的咨询客户和长期资助者,因此该公司高管偶尔会向我透露一些他们不愿意向竞争对手透露的想法。近来我听到的最令人感兴趣的想法是大幅改进无人机技术,解决现有无人机的上述所有问题以及其他缺陷。

  臭鼬工厂长期从事军用无人机研发,不过我们不得不通过该公司以外的渠道了解细节。例如,大多数专家认为该工厂秘密研制了RQ-170哨兵(Sentinel)无人机,在美军特种部队击毙奥萨马·本·拉登(Osama bin Laden)的那天,正是这种无人机在他的藏身之所上空盘旋,但该公司从未公开承认自己在其中扮演的角色,即使美国空军早在2009年就披露了有这种无人机存在。臭鼬工厂的主园区位于帕姆代尔,占地面积300万平方英尺,该工厂(正式名称是洛克希德马丁公司高级开发项目部)随时都有很多项目在进行,无人机是其业务组合的重要部分。

  关于无人机,洛克希德马丁公司执行副总裁兼总经理罗布·怀斯(Rob Weiss)说:“臭鼬工厂致力于飞行持久、存活能力突出的无人机,提高了传感器性能并降低了人力要求。”他继续神秘地说道,他的团队已经“证实”该工厂能够打造这样的无人机。怀斯说,收割者和全球鹰等老式无人机“只适合在当前容许空域执行任务,它们在未来的效用非常有限”。因此,洛克希德马丁公司正在研发新型无人机,能够在五角大楼所说的反进入和区域封锁环境(比如俄罗斯中国附近空域)里有效执行任务。

  这意味着无人机设计与低可视(隐身)功能、低截获率通讯联系以及能够执行复杂任务无需远程人员持续控制的先进软件相结合。由于复杂精密的飞行控制和任务系统算法,无人机将拥有更大的自主性,但它们也可以更加容易地与F-35等有人驾驶战机共同行动。这大大不同于当前的情况——无人机操作严重依赖地面人员的电子控制,而且无法配合有人驾驶飞机。与有人驾驶飞机合作可能需要无人机拥有类似的性能特征。

  此外还有很多其他的改进之处。例如,以后的无人机将能够利用当代无人机所不具备的机器学习技术,在执行任务后通过分享信息来彼此“学习”。它们将降低人力和带宽需求,可靠性能够与有人驾驶飞机媲美。换句话说,坠毁造成的消耗将在很大程度上成为历史。下一代无人机不是扮演一两个角色,而是多面手,集侦察、打击、干扰和网络任务于一身。

  显然,拥有许多如此先进功能的无人机可能代价不菲。然而,臭鼬工厂的工作人员认为,正是因为军事预算将在可预见的未来受到限制,所以下一代无人机必须灵活多用。对于如何做到这一点并控制好成本的问题,他们已经有了一些想法。首先,设计必须是模块化的开放架构,可以根据危险环境的要求轻松地添加新功能。其次,未来无人机的研发和制造成本必须和可信任的盟友分担,如果按照特定国家的需求定制足够数量的无人机衍生机型,就能实现规模经济。

  现在还做不到,因为高端无人机常常是小批量购买,妨碍了规模生产的效率。如果下一代无人机像F-35战机那样针对不同用户推出多种衍生机型,甚至是面向非军事用户的民用机型,那么成本就会更容易控制。因此,洛克希德马丁公司眼中的未来无人机应该持久耐用,架构开放,采用模块化设计,为这个互联世界提供多种衍生机型。

  臭鼬工厂的高管表示,近期在自动化、人工智能、带宽管理和相关领域取得的进步使大幅改进无人机成为可能。要是没有大幅改进,无人机注定将作用有限,无法对付美军的未来之敌。

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